El agente revolucionario de los mercados

Por Carolyn Cui y Aaron Lucchetti

La verdadera protagonista de la oferta del viernes para absorber NYSE Euronext, la matriz de la Bolsa de Nueva York, no fue Nasdaq, que cumplió 40 años, sino IntercontinentalExchange Inc. (ICE), que comenzó a funcionar en 2000 como un mercado en el que las empresas de servicios públicos podían transar electricidad.

Nasdaq OMX Group Inc. no podría haber hecho una oferta de US$11.300 millones por NYSE Euronext sin ICE y la compañía de Atlanta sería en algunos aspectos la mayor ganadora si se cierra el acuerdo. ICE se transformaría en el cuarto mercado de derivados del mundo, desde el puesto 14 que ocupa hoy.

ICE ha prosperado en parte porque su negocio principal es el mercado de las materias primas. La compañía es ampliamente considerada como uno de los operadores de bolsas mejor gestionados del mundo. Las acciones de ICE, que se transan en la Bolsa de Nueva York, han trepado más de 70% en los últimos cinco años cuando la mayoría de las otras grandes bolsas han visto sus acciones desplomarse entre 30% y 50%. ICE obtuvo ganancias de US$1.400 millones entre 2006 y 2010, más de un tercio de lo que el mucho más grande CME Group Inc. logró en el mismo lapso.

Sin embargo, las acciones de ICE retrocedieron el viernes cuando las dos compañías anunciaron su oferta conjunta para desbaratar el acuerdo al que NYSE Euronext llegó en febrero con Deutsche Börse AG (la operadora de la Bolsa de Fráncfort) en un negocio valorado en US$9.600 millones. Las acciones de NYSE saltaron 13% y las de Nasdaq 9,2%, pero las de ICE cayeron 3,1%. El descenso se debió a las dudas de los accionistas sobre los costos que el acuerdo podría tener para ICE y los beneficios que podría obtener al incorporar el negocio de futuros y opciones de NYSE Euronext, conocido como Liffe.

En una entrevista realizada el viernes 1 de abril, cuando se lanzó la oferta, el presidente de ICE, Jeffrey Sprecher, dijo que separar los dos principales negocios de NYSE Euronext, las acciones y los futuros, “desencadenaría” más valor que el pacto con Deutsche Börse. “Cada vez más, nuestros propietarios están desmenuzando estos negocios globales y viéndolos como la suma de las partes”, aseveró. Ejecutivos de Nasdaq e ICE dijeron que podrían recortar unos US$740 millones en costos de NYSE Euronext. Alrededor de US$200 millones de esa cifra provendrían del negocio de futuros que Sprecher quiere comprar.

El ejecutivo, de 55 años, insiste en que es el momento adecuado para comprar Liffe porque los futuros ligados a las tasas de interés deben repuntar. “Aunque el negocio de Liffe ha tenido un desempeño inferior al del sector de los derivados, creemos que tiene un tremendo potencial”, señaló.

El año pasado, ICE registró una ganancia neta de US$398,3 millones y una facturación de US$1.115 millones, ambas cifras récord, a medida que la compañía digería las compras de Climate Exchange, donde se negocian contratos medioambientales, y Clearing Corp., que ayudó a ICE a entrar en el negocio de la compensación de derivados de crédito.

ICE ha recorrido un largo camino desde que Sprecher, que es ingeniero químico de profesión, compró en 1997 una plataforma de operaciones en dificultades llamada Continental Power Exchange con la esperanza de c rear “un mercado libre completamente digital” para que las empresas de servicios públicos pudieran comprar y vender electricidad.

Pese a su éxito financiero, el énfasis de ICE en aumentar los volúmenes operados ha generado quejas de que no ha prestado suficiente atención a otros aspectos. ICE cerró los pisos donde se operaban futuros de azúcar, algodón y café en Manhattan y extendió los horarios de operaciones luego de comprar el New York Board of Trade. Esos nichos para productos agrícolas han visto un incremento en la volatilidad a medida que los precios suben. Muchos operadores de piso dicen que los sistemas electrónicos no pueden manejar grandes órdenes de compra cuando el volumen es escaso.

WSJ Americas

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